Amelia Earhart

Geraldine MockGeraldine Fredritz werd geboren in 1925 in Newark, Ohio. Nadat ze met haar vader meevloog in een Ford Trimotor, was ze helemaal verknocht aan vliegtuigen. Mock was toen zeven jaar. Door haar onstilbare honger naar kennis over de luchtvaart, zat ze elke dag na school gekluisterd aan de radio te luisteren naar de verslagen van Amelia Earharts poging om rond de wereld te vliegen in 1937. Earharts toestel verdween echter mysterieus boven de Stille Oceaan en Mock droomde op haar beurt van een vliegreis.

Reis rond de wereld

Dat Geraldine koos voor de richting Luchtvaarttechnologie aan de universiteit van Ohio was voor haar een logische stap, maar niet voor haar mannelijke medestudenten. Als enig meisje in de klas, draaide de geruchtenmolen op volle toeren dat Geraldine een levenspartner zocht. Ironisch genoeg ontmoette ze tijdens haar studies haar toekomstige echtgenoot en piloot Russell Mock. Jerrie stopte met studeren en stichtte een gezin, maar haar interesse voor vliegen nam niet af. Integendeel, in 1958 haalde ze haar vliegbrevet en maakte ze geregeld vliegtripjes met haar man. Door haar ontembare drang om de wereld te zien, wou Geraldine in navolging van Earhart een vliegreis rond de wereld maken. In de tijd van Earhart vormden vrouwelijke piloten een uitzondering. In 1960 daarentegen, was Mock een van de 12471 vrouwen in de Verenigde Staten die een vliegbrevet hadden. Het was dan ook geen verrassing dat ze niet de enige vrouw bleek te zijn met soortgelijke plannen. Haar landgenote Joan Merriam Smith had dezelfde droom. De twee vrouwen maakten er geen wedstrijd van, maar toen Smith aankondigde dat ze de wereld zou rondvliegen in een sneller sportvliegtuigje vervroegde Mock haar reis met twee weken. Uiteindelijk vertrok Smith twee dagen vroeger dan Mock.

Vliegende huismoeder

Als moeder van drie kinderen beantwoordde de ‘vliegende huismoeder’, niet aan het beeld van de doorsnee piloot. Hoewel Jerrie nog nooit gevlogen had over water, had ze wel 750 uren vliegervaring en was ze in bezit van een goed uitgerust vliegtuigje: The Spirit of Columbus. Twee dagen na het vertrek van Smith in Californië begon Mock op 19 maart 1964 aan haar grote avontuur. De eerste etappe verliep allesbehalve vlekkeloos. In volle vlucht ontdekte ze dat de radio en het navigatiesysteem niet naar behoren werkten, waardoor ze voorbij haar eerste stop vloog. Gelukkig had Geraldine dit net op tijd door, keerde ze terug en landde ze op Bermuda. Daar ondervond ze ook heelwat problemen. De bijkomende harde windstoten en defecte remmen bemoeilijkten haar landing.

u20-4 pioniers Geraldine Mock 2Door het slechte weer kon Geraldine pas na een week haar reis voortzetten, terwijl Joan Merriam Smith al over Zuid-Amerika aan het vliegen was. In Saoedi-Arabië werd ze uitgejouwd door de mannelijke menigte omdat er geen man aan boord was. Mock liet het niet aan haar hart komen. Ze had haar droom nooit willen opgeven, ook al stelde de maatschappij andere verwachtingen aan vrouwen.

Vervolgens vloog ze over Azië zonder veel problemen. “Oorlogen werden ginds uitgevochten, maar van bovenuit zag het er rustig en vredevol uit,” merkte Geraldine op. In Manilla (Filippijnen) kreeg haar ‘Charlie’, zoals ze haar vliegtuigje noemde, een grondige onderhoudsbeurt ter voorbereiding op de lange reis terug naar de VSA. Intussen waren Smith en Mock op een steenworp van elkaar verwijderd. Russell Mock spoorde zijn vrouw aan om direct door te vliegen naar Honolulu en zich van daaruit klaar te maken voor haar langste vlucht over de Atlantische Oceaan. Deze etappe was de cruciaalste, want in 1937 sloeg Amelia Earharts noodlot toe boven de Nukumanu-eilanden nabij Hawaii. Op 14 april stak Mock het laatste stuk van de Atlantische Oceaan over naar Oakland (Californië) en drie dagen later landde ze terug in haar thuisstad Columbus na een vliegtrip van 36.788 km. Joan Smith zou pas 25 dagen later aankomen.

Vliegpionierster

Met haar Spirit Of Columbus vestigde Mock zeven wereldrecords. Zij was de eerste vrouw die solo rond de wereld vloog, de eerste vrouw die de Atlantische en Grote of Stille Oceaan overstak, de eerste vrouw die de klus klaarde in een eenmotorig vliegtuigje, de eerste vrouw die over de Atlantische Oceaan vloog van de VSA naar Afrika en de eerste vrouw die de Grote of Stille Oceaan overstak van west naar oost. Zij zette ook het vrouwelijk record voor het snelst rond de wereld vliegen, en dit in een type C1-c vliegtuigje (dat minder dan 1626 kg woog).

Geraldine MockOp 4 mei 1964 ontving Geraldine Mock de Federal Aviation Administration’s Exception Service Decoration van president Johnson voor haar uitzonderlijke prestatie en was ze de eerste vrouw die de Louis Blériot Silver Medal van de Federal Aviation Administration in ontvangst mocht nemen. Ze nam afscheid van The Spirit of Columbus en doneerde het sportvliegtuigje aan de US National Air and Space Museum.

Later vestigde Mock nog een aantal snelheidsrecords, maar op het einde van de jaren ’60 werd vliegen te duur voor haar. In 1970 schreef Geraldine uiteindelijk haar vliegavonturen neer in Three Eight Charlie vooraleer ze met vliegpensioen ging.

De vliegpassie die Mock deelde met haar echtgenoot bleek niet genoeg te zijn om hun huwelijk te redden. Ze scheidden. Geraldine stierf in oktober 2014 op 88-jarige leeftijd in haar huis in Quincy, Florida.

Meer lezen in de RoSa-bibliotheek

Baron Boilley, Françoise (2013). Marie Marvingt: à l'aventure du sport, Parijs: l’Harmattan. (RoSa exemplaarnummer DIII5m/0008)

Marck, Bernard (2009). Elles ont conquis le ciel: 100 femmes qui ont fait l’histoire de l’aviation et de l’espace, Parijs: Arthaud. (RoSa exemplaarnummer V3/0488)